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美国文学研究的历史源流及当代发展

作者: 文学驿站 发布时间: 2019年09月28日 14:47:49

  美国文学的历史并不长,美国文学研究获得独立学科地位的时间则更短。但在半个多世纪的发展历程中,美国文学研究依托美国文坛的繁荣和专业性学术组织的推动,取得了较为突出的成就。

  追求学科独立

  尽管《诺顿美国文学选集》在2003年推出的第六版中就将其版式从过去的两卷扩展为五卷,使其总体规模与六卷本的《诺顿英国文学选集》不相上下,但历史上美国文学长期受到轻视却是不争的事实。因此,美国最早一些作家的作品通常是首先在英国出版,他们也往往在欧洲赢得声誉之后才在美国确立自己的文学地位。

  美国文学直到19世纪才获得学术界认可,并在19世纪50年代迎来了马西森所谓的“美国的文艺复兴”。巴雷特·温德尔在他的《美国文学史》(1900)中也认为:“我们能立刻意识到,只有上个世纪,19世纪的美国人才创造出了有重要意义的文学。小说家和历史学家,散文家和诗人,当提到美国文学时我们能想到名字的那些作家都是从1800年以来才盛行开来的。”

  美国文学进入大学课程也颇费周折。从17世纪美国最早的一批大学创立到19世纪80年代,在美国大学人文教育中占主导地位的学科先后是神学、古典研究(包括拉丁文、希腊文、希伯来文等)。1883年美国现代语言学会(MLA)的成立是一个重要转折点,英语文学的学术身份初步建立。因其将语文学的科学方法应用于文学研究,英语文学(主要指英国文学)在1890年之前确立了自身的学科地位。然而,在英文系的教授看来,美国文学存在历史短、质量欠佳、作品数量少等诸多不足,未达到列入大学课程的条件。

  虽然爱默生1837年的演说《美国学者》被霍姆斯称作“我们文学上的独立宣言”,但这一文化上独立的过程并不是一蹴而就的。1919年,著名记者、文学批评家门肯出版了具有开创意义的著作《美国语言:英语在美国的发展初探》,厘清了美式英语与英式英语的差别,并论述了美式英语独有的特征。此后,美国在语言、文化、文学上与英国独立开来的意识进一步增强。1929年,学术期刊《美国文学》创刊。至此,美国文学作为一个学科得以初步确立,但美国文学在美国大学英文系课程设置中获得普遍认可仍要到二战之后。

  马西森于1941年出版的《美国的文艺复兴:爱默生和惠特曼时代的艺术和表达》被不少学者视为美国文学研究的奠基之作。该书系统论述了爱默生、梭罗、霍桑、麦尔维尔、惠特曼这五位重要作家的文学成就,集中展示了美国文学的第一个高峰。二战结束后,美国文学研究的学术地位才得到真正巩固。这其中的原因,一方面是战争期间美国对爱国主义、民族主义有现实而迫切的需要,另一方面是20世纪30年代,辛克莱·路易斯、尤金·奥尼尔、赛珍珠等美国作家先后荣获诺贝尔文学奖。二战后,美国公立大学开始扩招,新批评的兴起则提供了一种实用的教学方法,美国文学研究终于迎来前所未有的发展机遇。

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